¿Cuáles son los beneficios para la salud de los carotenoides?

Las plantas contienen un número notable de moléculas llamadas fitoquímicos. Su propósito principal es participar en los procesos metabólicos de la planta, pero también pueden beneficiar a la salud humana cuando son parte de nuestra dieta. Entre estos fitoquímicos se encuentran compuestos llamados carotenoides. Los científicos creen que entre varias funciones, los carotenoides se comportan como antioxidantes, protegiendo el cuerpo de los efectos nocivos del oxígeno que pueden contribuir a la enfermedad degenerativa.

Acerca de los antioxidantes

Los antioxidantes son sustancias químicas que reaccionan naturalmente con las moléculas llamadas radicales libres. Los radicales libres tienen electrones extra a su alrededor que pueden bombardear las moléculas de las membranas celulares y conducir al daño celular. Los antioxidantes ocupan estos electrones extra para que sus células no tienen que hacerlo. Los radicales libres pueden provenir de contaminantes ambientales, pero también se forman como resultado de procesos corporales normales.

Tipos y Fuentes

Aunque hay 600 tipos diferentes de carotenoides encontrados en la naturaleza, los más comúnmente estudiados son beta caroteno, luteína, zeaxantina, cantaxantina, beta criptoxantano y licopeno. Son responsables de los pigmentos amarillos, anaranjados y rojos en muchas frutas y verduras, pero también están presentes en grandes cantidades en verduras de hoja verde como la espinaca, la col rizada y la col rizada. Las zanahorias, la calabaza y los tomates también son ejemplos de alimentos que contienen carotenoides. Debido a que algunos carotenoides, como el betacaroteno, pueden convertirse en la vitamina A soluble en grasa, los carotenoides se absorben mejor cuando se ingiere grasa junto con una comida rica en carotenoides.

Efectos antioxidantes en la salud

De acuerdo con un artículo de 2013 en “Avances en Nutrición”, el conocimiento actual sugiere que los carotenoides como beta caroteno son importantes para la salud de los ojos. A veces se prescriben como suplementos para reducir el riesgo de desarrollar una enfermedad ocular llamada degeneración macular. Además, los altos niveles de carotenoides en la dieta están relacionados con una disminución general de la mortalidad, posiblemente debido a la reducción del riesgo de cáncer. Los carotenoides logran estas hazañas actuando como antioxidantes y mitigando el daño celular que conduce a la enfermedad degenerativa.

Otras propiedades

Una propiedad interesante, no antioxidante de los carotenoides como la luteína y la zeaxantina es que absorben ciertas longitudes de onda de la luz. Esta acción protege los músculos del ojo de daños ligeros. Como resultado, la incapacidad de brillo se reduce y el contraste y la distancia de visión se mejoran. También ha demostrado ser eficaz contra la sensibilidad a la luz en las personas que tienen protoporfiria eritropoyética, una enfermedad de la sangre que hace que una persona salga en una erupción cuando se expone al sol.

Comer las cinco porciones recomendadas por día de frutas y verduras proporciona entre 6 y 8 miligramos de beta caroteno, de acuerdo con MedlinePlus. MedlinePlus también recomienda que los carotenoides provienen de la dieta en lugar de un suplemento a menos que sea dirigido por un médico para un propósito específico, y afirma que la dosis alta de carotenoides como el beta caroteno puede ser realmente perjudicial. Como siempre, es importante discutir la introducción de cualquier nuevo suplemento con su médico.

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